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 日本プロ野球NPBの岩瀬投手と、アメリカMLBの上原投手は、共に42歳です。
 NPBとMLBにおける最年長投手として、2人の活躍が続いています。

 この2人の大投手には「共通点」があります。とても興味深い共通点です。

① 学生時代に外野手としてプレーし、投手を兼務

 岩瀬投手は、愛知大学時代の1年生春からレギュラーの外野手として活躍しました。1995年春季リーグの愛知学院大学戦では1試合3本塁打を放つ大活躍を魅せるなど、リーグのベストナインに4度選出されています。4年間通算124安打はリーグ歴代2位の記録ですから、愛知大学リーグ史上に残る好打者・名外野手だったのです。大学オールジャパンにも外野手として選出されています。

 一方で、1995年の秋季リーグから投手を兼務しました。投手としても3シーズンで15試合に登板し8勝4敗の好成績を残しました。

 岩瀬投手は、その後社会人野球を経て、1998年のドラフト会議で中日ドラゴンズに入団しました。この時には「先発投手」として、大きな期待を背負っての入団でした。

 上原投手の方は、東海大仰星高校の1・2年生の時に外野手としてプレーしましたが、同時に打撃投手もやっていたそうです。3年時には投手になりましたが、控えということもあって殆ど登板機会が無かったのです。甲子園大会も府大会で敗れて出場していませんから、全くの無名投手でした。

 1年間の浪人の後、大阪体育大学に進学した後は、投手として大活躍。阪神大学リーグでの母校の優勝などに大貢献しました。日米大学野球やインターコンチネンタルカップにおける活躍で、日本の大学野球を代表する投手としての地歩を固めたのです。

 岩瀬投手も上原投手も、外野手でプレーしながら投手としての才能を見出されていったところが、「才能の大きさ」を感じさせると言ったら、言い過ぎでしょうか。
 所謂「野球センス」が溢れているアスリートだったのでしょう。

② 有名校出身では無いこと

 岩瀬投手は愛知大学、上原投手は大阪体育大学、において「投手」としてのキャリアをスタートしています。
 愛知大学と大阪体育大学が、野球の名門であるかどうかは意見のあるところでしょうが、いずれにしても「野球の有名大学」では無いでしょう。

 小学校、中学校時代から、「プロ野球選手になること」を目標にしてキャリアを積み重ねていったのではなく、「やりたいこと」として野球をプレーし、野球が出来るところなら舞台を選ばないという感覚だったのかもしれません。

 有名校では無い学校でプレーしながらも、2人ともオールジャパンに選ばれています。
 素晴らしい才能と実績は、隠しようがなかったのです。

③ 1999年デビュー

 お二人は、共に1998年のドラフト会議で指名され、岩瀬投手は中日ドラゴンズに、上原投手は読売ジャイアンツに入団しました。

 ルーキーイヤーとなった1999年シーズンでは、共に早々に一軍デビューの上、好成績を残しました。
 岩瀬投手は早い段階で中継ぎ投手としての活躍が始まり、65試合に登板して10勝2敗、防御率1.57という素晴らしい成績を残したのです。
 しかし、これほどの成績を残しながら、新人賞は取れませんでした。
 同期に上原投手が居たためでした。

 上原投手のデビューシーズンでの活躍は圧巻でした。
 25試合に先発して20勝4敗、25試合の内24試合で勝敗が付くというのが凄い!投げればチームの勝敗にからむという、まさに「先発投手そのもの」の成績です。
 防御率2.09、奪三振179も素晴らしい成績で、最多勝利、最優秀防御率、最多奪三振、最高勝率の投手部門四冠、新人賞と共に沢村賞も獲得したのです。

 この上原投手の成績を前にしては、さすがの岩瀬投手も、このシーズンは脱帽でしょう。

 1999年にNPBデビューした2人の投手が、その後NPBの歴史に残る大活躍を魅せたことは、ご承知の通りです。

 岩瀬投手は、NPB史上最多の400を超えるセーブ記録を残し、2016年の不振から2017年シーズンには復活を遂げて、最多登板数等の多くの記録を樹立しようとしています。
 何より、その勝負強さは特筆すべきもので、「6度出場している日本シリーズで無失点」というのは、凄いの一語でしょう。

 上原投手がNPBからMLBに挑戦して、ボストン・レッドソックス他のチームにおいて大活躍を魅せ、現在もシカゴ・カブスの貴重な戦力となっています。2013年のボストンのワールドチャンピオン獲得における活躍は、リーグチャンピオンシップシリーズのMVP(最優秀選手)獲得に象徴されています。

 岩瀬投手と上原投手のプレーヤーとしての「在り様」にも、似たところがあると感じます。お二人とも「凄いことを当たり前のようにやる」ところです。
 大ピンチの場面でも、怯むことなく役割期待に応える姿には、根性論などが入り込む余地はありません。淡々と、しかし、力強く、高いパフォーマンスを発揮するのです。

 上原投手のコントロールの良さは、全盛期の水準であれば、NPBとMLBを通じて、歴代屈指のものでしょう。どんなにしびれるシーンでも、針の穴を通すコントロールが発揮されるのです。
 岩瀬投手のスライダーのキレと変化の角度の深さは、これもNPBとMLBを通じて、歴代屈指のものでしょう。「分かっていても打てない」、これほど打ち難い投球は、滅多に観られません。あのマリアノ・リベラ投手のカットボールに匹敵する威力なのではないかと感じます。

 お二人とも「本物」なのです。
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