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 ボストン・レッドソックスの上原浩治投手が、好調なピッチングを続けています。8月25日現在、58試合に登板し58イニングを投げて、3勝0敗13セーブ。防御率1.24・WHIP0.66共に、アメリカンリーグALの救援投手NO.1の成績です。

 そして、このところの18度の登板を無失点に抑えているという投球内容は見事なもので、現在タンパベイ・レイズとAL東地区で激しい首位争いを演じているボストンにとって、大変頼りになる存在となっています。

 上原浩治投手といえば、日本プロ野球NPBの読売巨人軍でデビューした1999年シーズンで、いきなり197イニング余りを投げて、15連勝を含む20勝4敗の好成績で投手部門の賞を総なめして沢村賞に輝きました。
 そして、2002年には204イニングを投げて17勝5敗の好成績で、2度目の沢村賞を受賞。沢村賞を2度受賞しているというのはNPBの投手としては最高の栄誉です。

 加えて、ワールド・ベースボール・クラシックやオリンピックなどの国際大会では無類の強さを見せて12勝0敗2セーブと「国際試合無敗」記録を保持しています。
 そのピーク時の成績は、NPB史上屈指の先発投手であったと思います。

 一方で、残念なことに故障が多く、シーズン毎の成績に波があることは、以前から指摘されていました。
 
 その上原投手が、2008年33歳の時にFA権を取得し、2009年シーズンから敢然とMLBに挑戦したのです。MLB最初の所属チームは、ボルチモア・オリオールズでした。
 2009年のMLBデビュー年は、故障がちのシーズンを送り12度の先発登板で2勝4敗の不完全燃焼。2010年は中継ぎと押さえを担当して1勝2敗13セーブと、まずまずの成績を残すも、往年の上原投手を知る者にとっては、正直に言って寂しい投球内容でした。

 コントロールこそ、NPB時代同様に良いのですが、ストレートが明らかに手投げになっていてベース上で失速するのです。NPBの試合や国際試合でかすらせもしなかったストレートの衰えは、隠せない感じでした。

 2011年ボルチモアからテキサス・レンジャーズに移籍、テキサスでは主にセットアッパーとして登板し続けました。
 黄金の右腕から繰り出される、軌道のハッキリした「ズドーン」という感じのストレートは、陰を潜めました。NPBを代表する投手としての上原浩治のファンとしては、とても残念なシーズンが続いたのです。

 そして、2013年はボストンで投げることになりました。1年契約です。38歳となったこともあって勝負の年となることが予想されました。

 今シーズン当初の上原投手の投球を見て「おやっ」と思いました。ストレートの投球フォームに「ため」が戻ったのです。ここ数年の、腕を放り出すようなフォームが修正されています。まだまだ全盛時のフォームとは違うのですが、「ため」が戻ったことで、いわゆるボールの伸びが良くなったと思いました。
 ストレートの伸びが良くなったので、フォークがとても効果的になりました。コントロールの良さも相変わらずです。

 今年6月下旬からは、ボストンのクローザーも担当するようになりました。前投手コーチだったファレル監督の信頼を得たのです。

 ようやく、我らが上原の投球がMLBでも見られるようになりました。上原浩治投手は、MLB仕様の投球術を体得するのに4年の月日を要したのです。
 しかし、一度体得してしまえば「ものが違う」のです。確かに38歳の年齢が気にならないとは言いませんが、40歳を過ぎても活躍している投手はMLBにいくらでも居ます。

 上原浩治投手の今後の大活躍が、とても楽しみです。
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