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HOME   »   競馬  »  [競馬コラム77] 天皇賞(秋)で古馬の壁を破った バブルガムフェロー号
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 1937年に開始された天皇賞は「古馬のレース」という印象の強いレースです。

 3歳の若駒にはクラシックレースがあります。桜花賞、皐月賞、オークス、日本ダービー、菊花賞という5つのクラシックレース(3歳馬限定)は、近代競馬の華です。そして、この5大レース制覇は、3歳馬にとって最高の栄誉だと今でも思います。

 一方、古馬には春と秋の天皇賞があります。表彰式において馬主は白手袋を着用し、受取る「天皇楯」は、古馬最高の栄誉でしょう。

 この7つのレースに、3歳馬も古馬も出走できるオールスター戦「中山グランプリ有馬記念」競走を加えた8つのレースが、「八大競走」と呼ばれ、日本競馬最高のレースと位置付けられていた時代が、長く続いたのです。

 しかし、1984年のグレード制導入と同時に、中距離路線レース体系の確立の観点から、それまで3200mだった府中の天皇賞(秋)が、2000mに変更となりました。
 そして、1987年からは、天皇賞(秋)の出走資格が4歳以上から3歳以上に変更されたのです。それまで、古馬限定のレースだったものが、3歳馬にも開放されました。3歳馬にとっても、3000mの距離(菊花賞)を苦手とする馬にとって、挑戦できるG1レースが用意されたということです。
 天皇賞(秋)が古馬限定となった1938年から丁度50年目のことでした。

 これで、古馬限定の天皇賞は、「春の楯」だけになってしまいました。もちろん、ジャパンカップや安田記念、マイルチャンピオンシップや高松宮杯、スプリンターズステークスと、様々な距離に対応するG1レースがラインナップされ、古馬が挑戦するチャンスは十分に用意されてきたのですが、何か寂しい感じがしたものです。

 1987年に3歳馬に開放されたとはいえ、中々3歳の優勝馬は出ませんでした。「やはりサラブレッドは、4歳になってから本格化する」と言われたものです。
 その古馬の壁を初めて破ったのが、1996年のバブルガムフェローでした。

 バブルガムフェロー号、父サンデーサイレンス、母バブルカンパニー、通算成績13戦7勝2着2回、3着3回。

 2歳時、朝日杯3歳ステークスG1を制覇し、3歳初戦のスプリングステークスG2も快勝して、皐月賞・日本ダービーの最有力候補となりましたが、骨折が見つかり回避。
 秋は菊花賞を避けて、中距離路線を目指しました。緒戦の毎日王冠G2を古馬に混じって3着と健闘しましたが、この年の天皇賞(秋)はメンバーがとても強かったので、さすがに3歳馬では荷が重いと思いました。

 何しろ、ここまでG1レース3勝のマヤノトップガン、天皇賞(春)を制していたサクラローレル、翌年の宝塚記念を制するマーベラスサンデーの古馬牡馬G1級3頭が顔を揃えたのです。例年の天皇賞(秋)にも増して強力なメンバーです。迫力十分の大人達に囲まれた高校生という感じがしたものです。

 古馬の強豪3頭が中段で睨み合う中、レースは緩みの無いペースで進みます。先行していたバブルガムフェローは、最後の直線でよく粘りました。差が詰まりそうで詰まらない、これは、本当に驚異的といえる粘りでした。
 2着マヤノトップガン、3着サクラローレル、4着マーベラスサンデーの古馬を引き連れ、1/2馬身差でゴールしたのです。良い脚を長く使えるバブルガムフェローの、生涯最高のレースであったと思います。

 バブルガムフェローが打ち破った古馬の壁ですから、今後は3歳馬の活躍が目立つだろうと見ていたのですが、それ以来現在に至るまで3歳馬で天皇賞(秋)を制しているのは、2002年のシンボリクリスエス号ただ一頭です。
 凱旋門賞の3歳優位の結果と比較すると意外な感じですが、斤量差・天皇賞(秋)2kgと凱旋門賞3.5kgという1.5kgの違いが影響しているのでしょうか。

 秋シーズンの大レースにおける3歳馬と古馬の斤量差は、2kgと3.5kgの真ん中2.75kgが適正なのかもしれません。
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