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 本稿でいうテニスとは、ウィンブルドン大会などで行われている「ローンテニス」(ローンは芝生のこと)のことで、日本では軟式テニスと対比して、硬式テニスと呼ばれることもあるテニスのことです。

 テニスといえば、太陽が燦々と降り注ぐコートで、汗を拭いながらプレーするイメージです。仕事の関係で、日中プレーできないサラリーマンなどが、業後屋内テニスコートでプレーすることもありますが、やはりテニスは主として屋外でプレーするものだと思います。

 ここが、今回のポイントになります。現代のテニスの原型となる遊戯は、屋内で行われていたもの(屋内でしか行われていなかったもの)で、それが屋外に出た瞬間が、テニスの誕生である点が興味深いところです。

 現在のテニスの原型となる遊戯は、8世紀頃にフランスで始まったとされています。当初は「スール」(ケルト語で太陽の意味。ボールを太陽に見立てた)と呼ばれ、フランス貴族の屋内遊戯でした。フランスでこの遊戯が盛んになったのは、8~11世紀にイベリア半島から南フランスまで版図を広げていたイスラム教徒の宗教的行為であったものを、キリスト教の僧侶が真似をしたためだといわれています。ちなみに「ラケット」の語源はアラビア語だそうです。
 従って、このフランスの遊戯は、キリスト教僧院の中で行われ、イスラム教徒を駆逐した12世紀頃から一層盛んになりました。

 この初期の遊戯は、ローンテニスではなく、単に「テニス」(以下「旧テニス」と表記します)と呼ばれましたが、このテニスの語源は、フランス語の掛け声「トゥネ!」(命令形「取ってみろ」の意味)です。旧テニスのコートは、僧院にあって四方を壁に囲まれ、傾斜した天井を持っていて、現在のローンテニスコートより大きかったそうです。ラケットもボールも、現在のものとは大きく異なっていた旧テニスですが、18~19世紀にヨーロッパの貴族の間で大流行しました。

 こうした中で、1873年12月、イギリス・ウェールズ出身の軍人、ウォルター・クロプトン・ウィングフィールド少佐が「スティッキ(略称)」という競技を発明しました。芝生の上ならどこでも楽しめる旧テニスに似た競技です。「持ち運べるテニス」とも言われました。

 昔は僧院の中で、貴族の遊戯となってからは専用の大掛かりな屋内コートで楽しまれてきた旧テニスが、ついに屋外に飛び出し、芝の上で誰もが楽しめる「ローンテニス」となったのです。現在のテニスのはじまりです。
 少佐は、ラケット、ネット等も同時にセットで考案・商品化し、特許も取っています。こうして、テニスもイギリスが発祥の地になりました。

 ウィングフィールド少佐が発明したテニスのコートは、真ん中部分が細くなっている蝶ネクタイ型をしていました。少佐は、特許により商業的な成功をもくろみましたが、これは成功せず、特許の更新もしていません。一方で、この競技はイギリスやアメリカで急速に広まりました。

 イギリスのロンドンでアマチュア大会としての第一回ウィンブルドン選手権が開催されたのは1877年ですから、ウィングフィールド少佐が発明してから僅か4年後ですし、アメリカで国立ローンテニス協会が発足したのは1881年ですから、これとて僅か8年後です。

 同協会は、ルールの標準化や競技の組織化を行いました。アメリカでは、同じ1881年に第一回全米シングルス選手権が開催されています。(現在のUSオープンの元の大会)加えて、1900年には国別対抗戦であるデビスカップが始まっています。

 発明されてから10年以内に、イギリスやアメリカという大国のナショナルオープン大会が開催されるというのは、その普及速度は尋常ではありません。これまで、紹介してきたサッカーやラグビー、アイスホッケーは、もともと原型となる競技が広く行われていた環境下での急速な普及でしたが、ローンテニスは違います。一般の人々は、全く初めてこの競技に接したはずなのに、あっという間に広まりました。

 ローンテニスというスポーツは、本質的に人間の感性を揺さぶる何かを、備えているということなのでしょうか。いささか不思議です。
 色々な伝聞や資料を取りまとめている段階で、見落としているポイントがあるのではないかと、心配ではありますが、現在最も人気のある競技の一つですので、採り上げることにしました。
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