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HOME   »   競馬  »  [競馬コラム108] イギリスのクラシックレース
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 2014年の日本競馬のクラシックレースも、桜花賞と皐月賞の2レースが終わりました。オークスと日本ダービーに向けて、有力馬の関係者の皆さんのご努力が続いていることでしょう。

 さて、我が国のクラシックレース体系がイギリスのクラシックレース体系を基本として造られたことは、既に本ブログでも紹介した通りです。

・ 桜花賞⇔1000ギニー
・ 皐月賞⇔2000ギニー
・ 優駿牝馬(オークス)⇔オークス
・ 東京優駿(日本ダービー)⇔ダービー
・ 菊花賞⇔セントレジャー

 という形になっています。

 桜花賞と優駿牝馬は3歳牝馬限定競走ですが、これもイギリスの1000ギニー・オークスに倣ったものです。

 今回は、そのイギリスのクラシックレースを見て行きましょう。

 イギリスは、現在世界中で行なわれている「サラブレッドによる競馬」の発祥の地ですから、その歴史の長さは他国の追随を許しません。1700年代には、イギリス中で競馬が盛んに行なわれていましたし、この時期に行なわれた競走で好成績を残した馬同士を交配し、子孫を残していくという「人間による血の選別」のために、結果として父系の先祖が3頭に絞られて行きました。

 そして、1791年に、サラブレッドの血統を決めた「ジェネラルスタッドブック」が刊行されて、現在の競馬の礎が築かれたのです。

 こうした近代競馬創世期の1776年に、後のクラシックレースのひとつとなるセントレジャー競走が開始されました。つまり、5つのクラシックレースで最も古いのは、セントレジャーなのです。

 セントレジャー競走には、それまでの競馬と異なる3つの特徴がありました。
① 3歳馬のレースであること
② 3200mという短い距離
③ 1回のレースで勝敗を決めること

 どの項目も現在では当たり前のことですが、18世紀・1700年代では画期的というか、異質なものでした。

 まず、当時は競馬に出走する馬は5歳以上だったのです。3歳馬が競馬で走るようになったのは1760年代以降と言われています。
 また、当時はヒートと呼ばれる形態のレースが一般的でした。同じメンバーで、2マイル(3200m)~6マイル(9600m)のコースを競走し、同じ馬が2回連続で勝つまで、何回でもレースを続けるというものでした。(ヒートレースの接戦は「同着」とされて、再レースとなりました。「デッドヒート」の由来です)
 従って、セントレジャー競走が、3200mという当時の最短距離!で、1回の競走で勝敗を決するという形式を取ったことは、極めて異例なものだったのです。

 しかし、競馬が盛んになるにつれて出走する馬の頭数が増えましたから、ヒートレースが決着するまでには何回もレースをする必要があり、大変な時間がかかるようになりましたので、次第に1回で勝敗を決めるというセントレジャー形式のレースが増えてきました。

 1779年にオークス競走(2400m)、1780年にダービー競走(第1回は1600m、後に2400m)が、3歳馬を対象とした短距離レースとして創設されました。ちなみに、この頃には同じ様なレースがイギリスの中で複数創設されていますが、19世紀に入るまで存続したものは少なかったのです。オークスとダービーは長く存続し、次第にその名前を高めて行きました。
 セントレジャーを含む3つのレースは「三大競走」と呼ばれるようになりました。

 こうした動きの中でも、まだまだ3歳馬限定のレースが少なかったので、19世紀に入りニューマーケット競馬場で、1809年に2000ギニー競走が、1814年に1000ギニー競走が、3歳馬限定の短距離戦(共に1600m)として創設されたのです。

 この段階でも、これら5つのレースを一括りにして「クラシックレース」と呼ぶ概念は存在しませんでしたが、これらのレースが「3歳馬限定」の「1回の競走で勝負をつける」という共通の形式であったことと、レースに出るためには「事前の登録が必要であったこと」といった共通点があり、さらにこの5つのレースは途絶えることなく開催され続けましたので、100年近くの時間の後、19世紀末から20世紀の始めにかけて、「英国クラシック」という概念が確立されていったのであろうと思います。

 面白いのは、オークスもダービーも、始められた頃には「片田舎の一競走」に過ぎなかった点でしょう。

 ダービー競走を創設しようとした時、英国貴族のダービー伯爵は、共同でレースを創設したバンベリー準男爵の名前をレース名にしようとしたのですが、バンベリー準男爵が「片田舎のレースに自分の名前が冠されることについて抵抗」したために、コイントスで決めることとなって、ダービーというレース名になったと伝えられています。
 この時、バンベリー準男爵が素直にダービー伯爵の提案を受け入れていれば、あるいはコイントスで負けていれば、「ダービー」は「バンベリー」だったかもしれません。
 東京優駿競走も、日本ダービーではなく、日本バンベリーと呼ばれていたかもしれないのです。

 オークス競走も、ダービー伯爵がダービー競走の前年に開始したものですが、このオークスとダービーは、ダービー伯爵家の代々の当主によって継続して開催されていくうちに、英国を代表するレースへと成長していったのです。この継続力こそが、大レースの根源なのでしょう。

 2013年に第235回を迎えたオークスと、234回を迎えたダービーは、その第1回からエプソム競馬場で行なわれてきました。(第一次世界大戦、第二次世界大戦の時には、例外的にニューマーケット競馬場で開催)

 ロンドン郊外の南17マイル(27km)にあるエプソムタウンズの競馬場で開催され続けてきたことが、最も素晴らしく貴重なことなのです。まさに「クラシック」ということでしょう。
 
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